¿Qué es una estrella gigante roja?

¿Cómo se forman?

La mayoría de las estrellas del universo están en su secuencia principal, convirtiendo el hidrógeno en helio mediante fusión nuclear. Una estrella de secuencia principal puede tener una masa entre un tercio y ocho veces la del Sol, quemando de vez en cuando hidrógeno en su núcleo. Durante su vida, la presión externa de fusión se equilibra con la presión interna de la gravedad. Sin embargo, una vez que se detiene la fusión, la gravedad comprime la estrella y comienza a contraerse, desencadenando la transformación de la estrella en una gigante roja.

Esto tiene como primer efecto un aumento del volumen de la estrella y un enfriamiento de la superficie, que hace que el color de la estrella se vuelva más rojiza. Las estrellas gigantes rojas alcanzan tamaños de cien millones a mil millones de kilómetros de diámetro. Es decir, de cien a mil veces el tamaño del Sol. Además, debido a que la energía se distribuye en un espacio más grande, las temperaturas de la superficie son más frías. Esta diferencia de temperatura hace que las estrellas brillen en la parte más roja del espectro, aunque en realidad suelen tener una apariencia más anaranjada.

El futuro del Sol

En aproximadamente cinco mil millones de años, el Sol empezará el proceso de quema de helio, convirtiéndose así en una estrella gigante roja. Cuando se expanda, sus capas externas se tragarán primero a Mercurio y Venus, pudiendo alcanzar tiempo después a la Tierra. Los científicos todavía debaten si nuestro planeta será devorado o no, aunque lo que es seguro es que la vida tal y como la conocemos dejará de existir.

Sin embargo, el Sol podría darles vida a otros planetas. Cuando las estrellas se transforman en gigantes rojas, cambian las zonas habitables de su sistema. Una zona habitable es aquella donde puede existir agua líquida, siendo esta imprescindible para que evolucione la vida. Debido a que una estrella sigue siendo gigante roja durante al menos mil millones de años, es posible que surja vida en otros cuerpos del sistema solar exterior.

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